¿Cómo construir un modelo económico en su tiempo libre?

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Resumen elaborado por: Luis Alejandro Palacio García

Mi trabajo como docente se ha enfocado en explicar cómo se puede entender la realidad a partir de modelos económicos. En este sentido, los libros de Hal R. Varian son indiscutiblemente un referente, tanto para los cursos introductorios como avanzados. En esta columna pretendía sintetizar un texto de este autor que me parece estupendo, pero llegué a la conclusión que no hay forma de hacerlo sin perder algo interesante. Por lo tanto, para adaptarlo al formato de estas columnas cortas, en esta oportunidad presentaré una primera parte, y luego seguiré subiendo el resto.

En total el escrito tiene 13 partes que son: 1. Buscando ideas, 2. ¿Vale la pena desarrollar una idea?, 3. No busque en la literatura tan rápido, 4. Construyendo el modelo, 5. Generalizando el modelo, 6. Cometer errores, 7. Buscando en la literatura, 8. Dando una conferencia, 9. Planeando el artículo, 10. La estructura del artículo, 11. Cuando parar, 12. Escribiendo un texto, 13. Resumen. En esta primer parte se presentarán las cuatro primeras secciones.

1. Buscando ideas

El primer paso es tener una idea. No es muy difícil hacerlo. La parte complicada es tener una buena idea. El modo de hacer esto es tener muchas, muchas ideas e ir dejando a un lado aquellas que no son buenas. Pero de donde sacar ideas, esa es la pregunta. La mayoría de estudiantes están convencidos de que el modo de hacer esto es leer artículos de revistas especializadas. Pero en mi experiencia los journals no son una buena fuente de ideas originales. Uno se puede perder en las cosas que trae un artículo, como: tecnicismo, profundidad e incluso, la verdad. La mayoría del tiempo lo único que se logrará es tener las ideas de otro. Es cierto que se encuentran cosas sin terminar que se pueden recoger, pero la razón por la que no son terminadas es que probablemente el autor pensó en ellas por un momento y no supo qué hacer con eso o decidió que eran muy tediosas para preocuparse de ellas, lo que significa que probablemente usted estará en la misma situación.

Mi sugerencia es diferente: creo que se deben buscar ideas fuera de los journals académicos como en periódicos, revistas, en conversaciones y en televisión o radio. Cuando lea el periódico mire los artículos de economía y luego mire los que no son de economía, porque muchas veces terminan siendo de economía. Las revistas son usualmente mejores que los periódicos porque tratan los temas con mayor profundidad. De otro lado, un no muy profundo análisis puede ser más estimulante: no hay nada como un argumento falaz para estimular la investigación.

Conversaciones, especialmente con gente de negocios, son usualmente muy fructíferas. El comercio es llevado a cabo de muchos modos y muchos de ellos nunca han sido sujeto de un análisis económico serio. Por supuesto que se debe ser cauteloso de no creer todo lo que se oye, los hombres de negocios conocen ciertas reglas que funcionan muy bien en sus propios negocios, pero usualmente no tienen ni idea de donde vienen estas ideas o porque funcionan, y esto es lo que los economistas tienden a encontrar interesante.

2. ¿Vale la pena desarrollar una idea?

Asumamos (la palabra favorita de los economistas) que usted tiene una idea. ¿Cómo saber si es buena? La primera prueba es intentar reescribir la idea de modo que un no economista la entienda. Si no lo puede hacer, probablemente no es muy buena idea. Si la puede expresar de modo que el no economista la entienda, posiblemente todavía es una idea floja, pero al menos hay una esperanza.

Antes de intentar decidir si su idea es correcta, debe preguntarse si es interesante. Si no es interesante, a nadie le importara si es correcta o no. Así que intente con algunas personas y vea si vale la pena desarrollarla. ¿Qué sigue después de que la idea es correcta? ¿Tendrá implicaciones o simplemente será un punto muerto? Recuerde que trabajar en una idea en particular tiene un costo de oportunidad, pues podría estar ocupando su tiempo trabajando en otra idea. Asegúrese de que los beneficios esperados cubran el costo de oportunidad. Uno de los principales objetivos de la teoría económica es generar claridad sobre problemas no resueltos.

3. No busque en la literatura tan rápido

La primera cosa que los estudiantes hacen es correr a ver la literatura para encontrar si alguien más ya ha tenido esa idea. Sin embrago, mi consejo es esperar un poco antes de hacer esta búsqueda. En algún momento se tendrá que hacer. Mi consejo es que usted lo hará mucho mejor si trabaja en la idea algunas semanas antes de hacer una búsqueda sistemática en la literatura existente. Hay varias razones para este retraso.

Primero, es necesario practicar en el desarrollo de modelos. De hecho si acaba reproduciendo exactamente algo que ya está en la literatura, habrá aprendido mucho al haberlo hecho, y se sentirá muy feliz de haber desarrollado algo que ya fue publicado. Segundo, puede terminar con una aproximación diferente a la ya publicada. Si usted mira algo que alguien más hizo sus ideas estarán demasiado influenciadas por este punto de vista, es mucho más probable lograr algo original si se concentra directamente en su idea e intenta desarrollar sus propios puntos de vista. Tercero, sus ideas necesitan tiempo para incubarse, así que modele tan pronto como sea posible. Cuando lea lo que otros han hecho, estas ideas pueden interactuar con las suyas y producir algo nuevo e interesante.

4. Construyendo el modelo

Saltemos el paso de la literatura por ahora y pasemos a modelar. Afortunadamente todos los modelos económicos son muy parecidos. Hay unos agentes económicos. Ellos toman decisiones con la intención de lograr sus objetivos. La toma de decisiones satisface varias restricciones de modo que hay algo que se ajusta para poder que las decisiones sean consistentes. Esta estructura básica sugiere un plan de ataque: ¿Quiénes son las personas que toman tales decisiones? ¿Cuáles son las restricciones que enfrentan? ¿Qué ajustan si las decisiones no son mutuamente consistentes?

Hacerse preguntas como estas pueden ayudar a identificar las piezas del modelo. Una vez se tiene una muy buena idea de cómo lucen las piezas del modelo, se puede pasar a la siguiente etapa. La mayoría de los estudiantes piensan que el siguiente paso es probar un teorema o correr una regresión. ¡No! El siguiente paso es trabajar en un ejemplo. Tome el ejemplo más simple, con un período, dos bienes, dos personas y utilidad lineal, lo que sea para llegar a algo suficientemente simple que le permita ver lo que está haciendo.

Una vez se tiene un ejemplo, trabaje en otro y en otro. Vea lo que es común en sus ejemplos. ¿Hay algo interesante ocurriendo en sus ejemplos? Cuando sus ejemplos le proporcionen una idea de lo que está pasando, solo hasta entonces puede intentar escribir un modelo. El consejo critico es MSE: mantenlo simple, estúpido. Escriba el modelo más simple que se le ocurra y mire si aún exhibe algún comportamiento interesante. Si esto ocurre entonces hágalo aún más simple.

Finalmente, el objetivo de un modelo es dar una representación simplificada de la realidad. Einstein dijo una vez “Todo debe ser lo más simple posible,… pero no más” Un modelo se supone que revelará la esencia de lo que está pasando: su modelo debe reducirse justamente a aquellas piezas que se requieren para hacerlo trabajar. Sorpresivamente esto toma mucho tiempo, usualmente hay muchos inicios falsos y frustrantes confusiones. ¡Pero siga trabajando! Si fuese fácil de hacer, ya hubiera sido hecho.

Nota: Esta columna es un resumen de las ideas Hal R. Varian. El artículo completo se puede consultar en este enlace.

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