Sujetos humanos

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Resumen elaborado por: Luis Alejandro Palacio García

Lo que hace tan diferente a los experimentos de otros métodos que utilizan los economistas es la presencia de seres humanos. Por ello, haciendo experimentos cambia la forma de pensar acerca de la economía. Recompensar por los datos y puntos de vista vale la pena cuando el comportamiento humano ayuda a arrojar nueva luz en uno de los muchos pasillos de la economía que se han quedado sin luz por otros métodos.

Hace mucho tiempo, Adam Smith dedujo la existencia de mano invisible y de sus consecuencias. En el laboratorio podemos observar como verdaderos seres humanos sin formación son capaces de operar esa mano en circunstancias específicas. La teoría económica tiene preguntas anuladas en gran medida. Los teóricos se adaptan, formulan y eligen las estrategias haciendo suposiciones convenientes y dejando el descubrimiento real de las respuestas a los científicos sociales. Sin embargo, las respuestas a las preguntas sobre el comportamiento humano son cruciales para muchas áreas fundamentales de la economía, incluyendo la organización industrial, mercados de valores y la teoría monetaria.

La economía experimental no trata de responder a esas preguntas directamente. Se busca evaluar la capacidad de las teorías que compiten para organizar los datos, y proporcionan los datos a los teóricos para su uso en el impulso a la teoría. Por otra parte, la experimentación de laboratorio en economía presenta un conjunto único de problemas. El más difícil de estos surge de la observación y el tratamiento de seres humanos reales.

Se podría argumentar que es poco probable que un consumidor o un inversor medio tengan las habilidades que se esperan de forma rutinaria en temas de laboratorio. O al contrario, mientras los sujetos de laboratorio pueden tener varias oportunidades para adquirir experiencia a través de operaciones repetidas, las personas “reales” fuera del laboratorio tienen una única oportunidad para comprar una casa o elegir una universidad. Por otra parte, los sujetos de laboratorio en una sola sesión suelen tener sólo una o dos horas para que se familiaricen con un entorno que en el mundo real puede requerir años para aclimatarse.

En la realización de experimentos, los agentes homogéneos abstractos de los modelos económicos y los productores – consumidores de las bases de datos electrónicas son reemplazados por gente de carne y hueso, con toda su diversidad infinita, idiosincrasias, estados de ánimo, la actividad inesperada, y el libre albedrío. Los economistas están capacitados para abstraer a partir de esta diversidad y heterogeneidad. La realización de un experimento requiere hacer agudos juicios sobre cuáles son las diferencias que importan y cuáles no.

Con todos estos elementos en mente, ¿Quiénes pueden participar en un experimento? Estudiantes frente a no estudiantes, novatos frente a expertos, compañeros frente a extraños, pregrado frente a postgrado, voluntarios frente a reclutados, y hombres frente a mujeres han sido las principales dimensiones a lo largo de la cual la cuestión de “quién” se ha abordado. Su dilema en la selección del grupo de personas se puede resumir en las siguientes preguntas: ¿Son sus sujetos poco experimentados para entender realmente el mercado? ¿Se aburren con sus repeticiones interminables de ensayos idénticos?

La mayoría de estudios experimentales hasta la fecha han utilizado estudiantes de economía y negocios, de pregrado o postgrado (MBA), como sujetos por las siguientes razones: 1) acceso a la muestra de sujetos, 2) conveniencia en el reclutamiento en los campus universitarios, donde la mayor parte de la investigación se lleva a cabo 3) bajo costo de oportunidad, 4) curva de aprendizaje relativamente empinada, y 5) un poco de falta de exposición a la información externa que genera confusión.

Los estudiantes de doctorado, por otro lado, pueden ser experimentadores brillantes pero sujetos desastrosos. Puede perder el dominio de los estudiantes de doctorado, ya que a menudo responden más a su comprensión de la teoría posiblemente relevante que a los incentivos directos de su economía de laboratorio. Los estudiantes de doctorado procedentes de los departamentos de economía o de las escuelas de negocios son más propensos a ser consciente de sus objetivos, contrario al criterio de privacidad de Smith. Excepto en los experimentos piloto (o experimentos centrados específicamente en los efectos o conocimientos previos), lo mejor es evitar la contratación de tales sujetos.

El uso de los estudiantes es a veces citado como un factor que socava la validez externa o generalización de la investigación experimental. El argumento es que los estudiantes son un segmento estrecho y especial de la población total. El conjunto de principios económicos que son aplicables a las personas en general pueden no coincidir con el conjunto que se aplica a esta población en sentido estricto.

Con el fin de abordar con eficacia este problema en la planificación de un experimento, es necesario analizar las características de la población universitaria que pueda amenazar la validez externa de los resultados. La población universitaria es hábil en leer y escribir, en las matemáticas, y en muchos casos, en las estadísticas. Sin embargo, algunas veces se hacen grandes demandas de los sujetos en el experimento, exigencias que pueden ser pesadas para las habilidades de los participantes. Las instrucciones experimentales a menudo compiten con los formatos de arrendamiento de apartamentos en longitud y complejidad de su letra pequeña. Experimentos multietapas podrían exigir a los participantes leer y comprender una gran cantidad de detalles en un tiempo limitado.

Por otro lado, el uso de los profesionales de negocios en experimentos de laboratorio puede resolver algunos problemas pero crea otros. La competitividad natural de los profesionales puede ser movilizada por una promesa de anunciar el mejor operador al final de la sesión. Los estudiantes demostraron ser mucho más hábiles para maximizar sus ganancias, mientras que los profesionales se concentra en maximizar la cantidad compras sin saber mucho de los precios que cayeron consistentemente dentro de cada período de la sesión de negociación. En otras palabras, la dominancia y prominencia puede ser más difícil de establecer con profesionales.

La experiencia de laboratorio, medida en número de sesiones en las que el sujeto ha participado, suele ser una variable de tratamiento en la mayoría de los experimentos. Cuando usted siente que los tipos de habilidades necesarias en el trabajo experimental puede ser difícil de adquirir en unas pocas sesiones de laboratorio, puede ser necesario contratar a profesionales. Si es así, se debe dar especial atención a las condiciones de contratación y motivación.

Las ventajas de costo y conveniencia en el uso de estudiantes son tan grandes que el abandono de esta población como la principal muestra no es justificable. Sin embargo, es prudente complementar ocasionalmente los experimentos de los estudiantes con los experimentos de no estudiantes, sobre todo cuando hay fuertes razones a priori para la divergencia en el comportamiento, y cuando se anticipa la crítica en este sentido.

Nota: Esta columna es un resumen de las ideas expuestas en: Friedman, D., & Sunder, S. (1994). Experimental methods: A primer for economists (p. 248). Cambridge University Press.

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