Las instituciones informales

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Resumen elaborado por: Luis Alejandro Palacio García

El análisis de las instituciones que hace North está basado en definir las limitaciones que se imponen los agentes para coordinar y hacer posibles sus interrelaciones. Desde este punto de vista, un primer paso es encontrar las características que definen las instituciones informales y sus principales diferencias con las limitaciones formales.

En primer lugar, se puede plantear que las limitaciones informales son transmitidas socialmente, es decir, son una construcción que no depende únicamente del individuo y se puede sintetizar en el término cultura. Para North la cultura se puede definir como la transmisión de una generación a la siguiente, por la enseñanza y la imitación, de conocimientos, valores y otros factores que influyen en la conducta. La cultura proporciona un marco conceptual basado en el lenguaje para cifrar e interpretar la información que los sentidos están proporcionando al cerebro. La pregunta grande que se podría proponer en este caso sería: ¿Las limitaciones formales no son transmitidas socialmente?

Para poder entender la diferencia hay que aclarar que las limitaciones informales son una forma viable de configurar el intercambio cuando este se lleva a cabo al interior de un grupo pequeño y homogéneo, debido a que los costos de transacción serían bajos. Este tipo de situación se puede dar por varias circunstancias: 1) Porque en la negociación participan pocos agentes, 2) El juego es repetido muchas veces, o 3) Porque los jugadores tienen suficiente información sobre los demás, es decir, existe suficiente confianza entre las personas. Así se pueden entender las limitaciones informales como las reglas explícitas de conductas tolerables para la organización social, con sus consiguientes mecanismos de cumplimiento obligatorio.

Esta aclaración nos lleva a resaltar que el orden es el resultado de una densa red social en la cual la gente tiene una comprensión intima de los demás y de que la amenaza de violencia es una fuerza continua a favor de la preservación del orden debido a las consecuencias que tiene para otros miembros de la sociedad. La conducta desviada no puede ser tolerada en una situación así porque es una amenaza fundamental para las características de estabilidad y seguridad del grupo tribal. De esta forma, es posible dejar abierta otra pregunta, ¿Por qué existen también limitaciones informales en sociedades muy complejas donde el intercambio es altamente impersonal?

North plantea una posible respuesta en términos de que estas limitaciones informales ayudan a solucionar problemas de coordinación y explican buena parte de los costos de negociación que están presentes en cualquier intercambio. A falta de limitaciones, la información asimétrica y la consiguiente distribución de las ganancias llevarían a dedicar recursos excesivos a la medición o ciertamente pueden conducir a un intercambio que no tenga lugar en absoluto porque el acuerdo no se puede cumplir por la fuerza.

En cualquier caso de coordinación de agentes, tanto en sociedades primitivas como en intercambios contemporáneos muy complejos, es indiscutible la existencia de limitaciones informales que disminuyen la incertidumbre de los agentes y permiten llevar a cabo transacciones de forma satisfactoria. Sin embargo, esto no es una característica propia de las instituciones informales, debido a que siempre se pueden encontrar de forma simultánea limitaciones formales e informales para solucionar problemas de coordinación. Con el fin de ampliar la discusión al respecto podríamos dejar planteadas las siguientes preguntas, ¿Cuándo los agentes recurren a limitaciones formales y cuando a informales?, y en este mismo sentido, ¿Cómo decidir cuándo es mejor las restricciones informales en términos de coordinación?

Por otro lado, es importante resaltar que North encuentra que las limitaciones informales aparecen de 3 formas diferentes: 1) Extensiones, interpretaciones y modificaciones de normas formales, 2) Normas de conducta sancionadas socialmente y 3) Normas de conducta aceptadas internamente. De esta forma, se puede tener una caracterización de cuáles serían las posibles formas de limitaciones informales presentes en cualquier sociedad, aunque esto no deja de presentar algunas ambigüedades. Por ejemplo, ¿Si las limitaciones informales se transmiten socialmente, cómo determinar el origen y la trayectoria de estas normas, es decir, van del individuo a la sociedad, o de la sociedad al individuo, o las dos vías simultáneamente?

North plantea una primera respuesta en estos términos: La forma en que la mente procesa información no solo es la base de la existencia de instituciones sino una clave para entender cómo las limitaciones informales tienen un papel importante en la formación de la elección tanto a corto plazo como en la evolución a largo plazo de la sociedad. A corto plazo la cultura define la forma en que los individuos procesan y utilizan la información, por cuya razón puede afectar el modo en se especifican las limitaciones informales. O en otras palabras, el filtro cultural proporciona continuidad, de modo que la solución informal a los problemas de intercambio anteriores se prolonga hasta el presente y hace que esas limitaciones informales sean fuentes importantes de continuidad en el cambio social a largo plazo.

En síntesis, estamos todavía muy lejos de tener modelos precisos de evolución cultural, aunque se encuentran algunas tentativas interesantes, pero también sabemos que los rasgos culturales tienen una tenaz habilidad de sobrevivencia y que la mayoría de los cambios culturales son increméntales. Igualmente importantes es el hecho de que las limitaciones informales derivadas culturalmente no cambiaran de inmediato como reacción a cambios de reglas formales. Como resultado, la tensión entre reglas formales alteradas y limitaciones informales persistentes produce resultados que tienen consecuencias importantes en la forma que cambian las economías.

Únicamente basta agregar que no solamente las reglas formales cambian mientras las limitaciones informales se mantienen, la misma cultura y las reglas informales también son dinámicas, no necesariamente con un carácter incremental. Por lo tanto es importante avanzar en la construcción de teorías que den explicaciones coherentes a estos procesos sociales.

Nota: Esta columna es un resumen de las ideas expuestas en: North, D. (1993). Instituciones, Cambio Institucional y Desempeño Económico (p. 191). Fondo de Cultura Económica.
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