Por los caminos de Silicon Valley

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Resumen elaborado por: Luis Alejandro Palacio García

Al recorrer la historia de las tecnologías de la información es necesario nombrar a Silicon Valley, puesto que la mayoría de inventos clave en microelectrónica e informática se han originado allí. Por mencionar algunos, allí se desarrolló el circuito integrado, el proceso planar, el microprocesador, el sistema Unix y el ordenador personal. Es importante resaltar que la tradición investigadora de la zona donde se ubicó Silicon Valley se remonta a la invención del tubo de vacío por De Forest en 1912. Desde la década de 1920, la Universidad de Stanford mantuvo una tradición de excelencia en ingeniería eléctrica, pero fue hasta 1950 cuando Frederick Terman fue nombrado vicepresidente de toda la Universidad, que se iniciaría el proceso de vínculo de la industria con la academia.

Terman utilizo sus relaciones, su influencia y su propio dinero para animar a sus mejores graduandos a crear empresas de electrónica. Entre sus estudiantes se encontraban William Hewlett y David Packard, quienes con la ayuda de Terman fundaron su empresa en 1938. Ya en 1942 las ventas de la empresa llegaban a los 1.000 millones de dólares, y en la Segunda Guerra Mundial crecieron aún más. Además, Terman decidió en 1951 utilizar parte de los terrenos de la universidad para crear el parque industrial de Stanford, para ello arrendó los terrenos a varias empresas sobre la base de la excelencia en ingeniería electrónica. La primera empresa que se trasladó al parque fue Varian, Hewlett-Packard se trasladó en 1954, para 1955 había 7 empresas, 70 en 1970 y 90 en la década de 1980 con cerca de 25.000 trabajadores. El sueño de Terman era una “comunidad de académicos técnicos” basada en la relación entre la universidad y la industria privada.

El premio Nóbel William Shockley, coinventor del transistor en 1947, dejó los Laboratorios Bell con los cuales trabajaba en 1954 para formar su propia empresa, por tanto se trasladó cerca del parque de Stanford en 1955 y fundó “Shockley Semiconductors Laboratory”, reclutando a los 8 más brillantes graduados en electrónica. En 1957, estos 8 jóvenes ingenieros abandonaron a Shockley y fundaron “Fairchild Semiconductors” que era la única empresa de transistores que trabajaba exclusivamente con silicio. Fairchild fue reconocida como coinventora del circuito integrado y como la inventora del proceso planar. Ya en 1965 se habían creado 10 nuevas empresas por antiguos ingenieros de Fairchild, además cuando fue absorbida por una casa matriz de la Costa Este, sus fundadores también dejaron la empresa. De esta forma, casi la mitad de las empresas de semiconductores se crearon como escisiones de Fairchild.

Las demandas militar y aeroespacial suministraron los primeros mercados a gran escala para la joven microelectrónica concentrada en Silicon Valley, y facilitaron el capital necesario para las inversiones de alto riesgo. Adicionalmente, el gobierno hacía posible la difusión de los adelantos tecnológicos entre las empresas, puesto que exigían la difusión pública de los descubrimientos gracias a su aportación de fondos.

Las nuevas escisiones de Fairchild eran discutidas en un restaurante cercano, frecuentado por los ingenieros de la compañía. Esta circulación constante de talentos hacía que fuera imposible mantener los derechos de patentes por innovaciones. Para prevenir esto, las empresas aceleraban el paso de la propia innovación, en un proceso de extraordinaria estimulación tecnológica e industrial. Estas redes informales de información eran simultáneamente canales de innovación tecnológica, sistemas de organización del mercado de trabajo y la base para la formación de una cultura basada en la excelencia tecnológica y de la actividad empresarial en el libre mercado.

Ingenieros y hombres de negocios de la primera ola de empresas de electrónica invirtieron dinero en la siguiente ronda de nuevas empresas, habiendo verificado a través de su experiencia la viabilidad del proceso. De esta forma en la década de 1970, Silicon Valley había desarrollado sus redes sociales de información, su base industrial, sus actividades de apoyo a la financiación, a los servicios y sus organizaciones profesionales, y fue capaz de absorber y de introducir al mercado innovaciones clave que no le eran propias, este fue el caso del ordenador personal.

El ordenador personal fue fabricado por primera vez en 1974 por un Ed Roberts en Nuevo México. Esto movilizó a la red de aficionados a los ordenadores que existía en Silicon Valley, que incluía a personas como Steve Wozniak, el futuro inventor de Apple, Bill Gates y a otros jóvenes que más tarde fundarían 22 empresas, entre ellas, Apple, Microsoft, Comenco y North Star. En 1981 IBM introdujo su propio ordenador personal, pero las redes de Silicon Valley comenzaron a generar empresas de ordenadores, tanto de hardware como de software, así como empresas de servicios informáticos. De esta forma en la década de 1980 esta era la actividad más importante de la región.

Desde mediados de la década de 1970 Silicon Valley se convirtió en medio innovador, industrial y de servicios de alta tecnología, autosuficiente, que generaba sus propios factores de producción: conocimientos, capital y trabajo. Después de los 80, el cambio en las redes de información de las empresas, la especialización en diversas operaciones y la intensificación de su liderazgo tecnológico en cada etapa del proceso productivo fueron la fuente de una nueva ronda de innovación y de crecimiento industrial que permitió seguir a la cabeza de la competencia y crecer económica, demográfica y territorialmente.

Las revoluciones tecnológicas han estado siempre asociadas a la aparición de culturas específicas. Tales culturas son ingredientes esenciales de la capacidad para innovar y de la relación entre la innovación y las aplicaciones más apreciadas en una determinada sociedad. Parece ser que la concentración territorial de los procesos de innovación en determinadas zonas clave es un prerrequisito para el desarrollo de una cultura de este tipo y para la interacción positiva entre la innovación tecnológica y el cambio cultural.

En el caso de Silicon Valley, existe una fuerte especificidad cultural en los valores y en el estilo de vida de los ejecutivos, ingenieros, técnicos y trabajadores cualificados que forman la base humana de este sobresaliente medio de innovación. Castells sintetiza la cultura de Silicon Valley en nueve características, así:

  • El papel central del trabajo: Un trabajo intenso y duro es la característica básica de la vida para los trabajadores de Silicon Valley, especialmente en los más cualificados. El afán por producir y por competir con éxito es la fuente básica de la nueva organización social.
  • Sentimiento positivo hacia el trabajo como una oportunidad para la innovación: Tienen la ideología de los innovadores y están orgullosos de hallarse en la zona de vanguardia de la tecnología.
  • El espíritu empresarial: Aunque la mayoría de los profesionales e ingenieros trabajan para grandes empresas, el modelo de comportamiento es el de los jóvenes líderes que crean empresas y se hacen millonarios gracias a su capacidad para innovar.
  • Competencia agresiva: Existe una lucha extrema por mantenerse a la cabeza, tanto entre personas como entre las empresas.
  • Individualismo extremo: La base de Silicon Valley es una población inmigrante, en su mayoría soltera y con altos niveles de educación, que se disputa las altas recompensas en las que cree.
  • Opulencia de la zona: Existe un nivel de vida elevado para la mayoría de la población, aunque también, como lado oscuro de la prosperidad, existe pobreza, discriminación y explotación.
  • Tecnoestrés: Denominado así en Silicon Valley, es el estrés psicológico y social en todas sus manifestaciones. Este ha sido incorporado a la sociedad, por tanto se han ideado mecanismos para combatirlo.
  • Subculturas corporativas: Las empresas tienen a estimular los sentimientos de pertenencia a un grupo a través de actividades recreativas, horarios flexibles y otros mecanismos que compensen la alta productividad laboral.
  • Consumo compensatorio: Los estilos de consumo tienden a enfatizar la extravagancia, la experimentación y el comportamiento derrochador del “nuevo rico”. El síndrome de “a mucho trabajo, mucha diversión” es una forma de materializar a corto plazo las recompensas que se esperan por el esfuerzo puesto en la innovación y la competencia.

En resumen, estos valores han sido decisivos a la hora de mantener viva la capacidad de innovación de la zona, ya que gran parte de dicha capacidad está relacionada con un proceso de innovación descentralizado y basado en un talante emprendedor, que combina la ambición individual con el apoyo organizativo de las redes sociales de información relacionadas con el trabajo.

Nota: Esta columna es un resumen de las ideas expuestas en: Castells, M., & Hall, P. (1994). Tecnópolis del mundo: La formación de los complejos industriales del siglo XXI (p. 363). Madrid: Alianza Editorial.

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